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Auteurs de la Grèce antique

Isocrate

Biographie

Isocrate est l'un des dix orateurs attiques. Diogène Laërce dit de lui qu'il est de six ans plus vieux que Platon. Il fut le fondateur d'une école de rhétorique célèbre, qui forma nombre d'orateurs. Son idéal de culture, qu'il appela philosophie, enseignait que l'art de bien parler passait par l'art de bien penser. Il s'opposa aux physiciens naturalistes du Ve siècle av. J.-C., aux sophistes et à Platon. Assoiffé de connaissance, Aristote commença par suivre les cours d'Isocrate, avant de décider de rentrer à l'Académie de Platon. Toute sa vie, il ne cessa d'appeler les Grecs à l'union pour lutter contre l'ennemi héréditaire que représentaient les Barbares, à savoir les Perses. Souvent comparé à Lysias, il a su donner à la prose une valeur artistique, comparable à celle de la poésie, qui a servi de modèle à l'ensemble des orateurs antiques, aussi bien de langue grecque que latine.

L'école d'Isocrate se situait près du gymnase du Lycée ; le maître faisait payer 1 000 drachmes son enseignement aux étrangers, alors qu'il était gratuit pour les Athéniens. Cependant, une anecdote concernant Démosthène, rapportée par le Pseudo-Plutarque, laisse supposer qu'à une époque - probablement jusqu'aux alentours de -365 - même les compatriotes d'Isocrate durent payer les leçons.

Dès ses débuts, Isocrate souligna la rivalité qui existait entre son enseignement et celui des sophistes, d'une part, et celui des élèves de Platon d'autre part. Pour ce faire, il publia en 390 av. J.-C. un discours Contre les Sophistes exposant sa propre philosophia, en opposition avec les formations proposées par ses contemporains. Isocrate a également marqué sa distance par rapport à ceux qu'il appelle les éristiques, à savoir les sectateurs de Platon, dont il refusait la spéculation abstraite, à Aristote, et aux physiciens du Ve siècle avant notre ère.

Pour ce qui est de sa vie privée, Isocrate a vécu avec une courtisane, Lagiské, avant d'épouser Plathané, veuve du rhéteur Hippias, dont il adopta un fils, Apharéos. Il mourut en octobre -338, à 98 ans, sous l'archontat de Chérondas, après la nouvelle de la bataille de Chéronée, lors des funérailles des morts. Il fut enterré aux frais de la Cité, au sud-ouest d'Athènes, près du gymnase du Cynosarge. Une statue de lui fut dédiée par Timothée, fils de Conon, devant le portique d'entrée à Éleusis : « Timothée admirant le commerce agréable et l'intelligence d'Isocrate a consacré aux déesses cette statue, œuvre de Léocharès ». L'auteur anonyme de la Vie d'Isocrate (à distinguer de celle du pseudo-Plutarque) prétend qu'une sirène fut sculptée sur son tombeau pour représenter l'harmonie de sa parole.

Anaximène de Lampsaque, rhétoricien, a écrit des traités (tous perdus) qui semblent avoir été d'inspiration isocratique, tout en se montrant, en tant qu'orateur, un spécialiste de l'improvisation.

Œuvres

Sur l'attelage, Trapézitique, Panégyrique, Sur la paix, Aréopagitique

Ses citations

(108)
  • Sans doute, si l'on ne considère que les honneurs, les richesses, l'autorité, tous les hommes croient semblables à des dieux ceux qui sont investis de la souveraine puissance.

    À Nicoclès, 5
  • Beaucoup de choses contribuent à l'éducation des simples particuliers : d'abord l'absence d'une vie molle et sensuelle et l'obligation de pourvoir aux nécessités de chaque jour.

    À Nicoclès, 2
  • De même que nous voyons l'abeille se reposer sur toutes les fleurs, pour recueillir de chacune les sucs les plus exquis ; ainsi l'homme doit recueillir de toutes parts les sucs précieux de la science.

    Conseils à Démonique, 52
  • Nous devons aspirer à tout ce qui est noble et généreux.

    Conseils à Démonique, 51
  • S'il peut être permis à un mortel d'interpréter la pensée des dieux, je crois que c'est surtout dans leur manière d'agir avec les hommes issus de leur sang qu'ils ont manifesté leurs sentiments à l'égard des méchants et des hommes vertueux.

    Conseils à Démonique, 50
  • On éprouve moins d'indignation contre ceux qui se livrent ouvertement au désordre que contre ceux qui prétendent être vertueux, tandis que rien ne les distingue des hommes du vulgaire.

    Conseils à Démonique, 48
  • Quand on s'abandonne à la mollesse et qu'on est dominé par l'amour des voluptés, les chagrins aussitôt s'attachent aux jouissances.

    Conseils à Démonique, 46
  • Il est naturel que celui qui se prescrit à lui-même les actions les plus estimables, accueille les hommes qui l'exhortent à la vertu.

    Conseils à Démonique, 45
  • De même que nous voyons la plupart des hommes préférer les mets les plus agréables aux aliments les plus sains, de même nous les voyons, parmi leurs amis, se rapprocher de ceux qui partagent leurs fautes, et non de ceux qui les en avertissent.

    Conseils à Démonique, 45
  • Il vous sera toujours difficile de rencontrer un conseiller bienveillant.

    Conseils à Démonique, 44
  • Le destin a condamné tous les hommes à mourir ; mais mourir glorieusement est un privilège que la nature a réservé pour les hommes vertueux.

    Conseils à Démonique, 43
  • Faites en sorte que vos jours s'écoulent avec sécurité, mais, s'il vous faut braver les dangers de la guerre, tâchez de les traverser en vous couvrant de gloire, et ne sauvez pas vos jours aux dépens de votre honneur.

    Conseils à Démonique, 43
  • L'homme de bien ne redoute que l'infamie.

    Conseils à Démonique, 43
  • Le terme de la vie doit être la terreur des méchants.

    Conseils à Démonique, 43
  • Craignez le blâme plus que le danger.

    Conseils à Démonique, 43
  • Modérez votre joie dans la prospérité, votre douleur dans l'infortune, et ne laissez éclater au dehors aucun de ces deux sentiments.

    Conseils à Démonique, 42
  • Croyez qu'il n'y a rien de stable dans les choses humaines ; et vous ne vous laisserez point enivrer par les faveurs de la fortune, ni abattre par ses rigueurs.

    Conseils à Démonique, 42
  • Ne prenez la parole que dans deux circonstances : lorsqu'il s'agit d'objets dont vous avez une connaissance complète, ou lorsque la nécessité vous oblige à faire connaître votre opinion.

    Conseils à Démonique, 42
  • Réfléchissez avant de parler ; il y a beaucoup d'hommes chez qui la parole devance la pensée.

    Conseils à Démonique, 41
  • Accoutumez votre corps au travail, votre esprit à la réflexion et à l'étude, afin d'exécuter à l'aide du premier ce que vous aurez résolu, et d'être en état de prévoir à l'aide du second ce qui peut vous être utile.

    Conseils à Démonique, 40

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